Este artículo se publicó originalmente en The New York Times el 21 de enero de 2014.

Nota del editor del NYT: La firma de capital de riesgo de Marc Andreessen, Andreessen Horowitz, ha invertido poco menos de 5 50 millones en empresas emergentes relacionadas con Bitcoin. La firma está buscando activamente más oportunidades de inversión basadas en Bitcoin. No posee personalmente más que una cantidad mínima de Bitcoin.

Una nueva tecnología misteriosa emerge, aparentemente de la nada, pero en realidad es el resultado de dos décadas de intensa investigación y desarrollo por investigadores casi anónimos.

Los idealistas políticos proyectan visiones de liberación y revolución en él; las élites del establishment acumulan desprecio y desprecio en él.

Por otro lado, los tecnólogos, los nerds, están paralizados por ella. Ven en su interior un enorme potencial y pasan sus noches y fines de semana jugando con él.

Eventualmente surgen productos, empresas e industrias principales para comercializarlo; sus efectos se vuelven profundos; y más tarde, muchas personas se preguntan por qué su poderosa promesa no fue más obvia desde el principio.

¿De qué tecnología estoy hablando? Computadoras personales en 1975, Internet en 1993 y, creo, Bitcoin en 2014.

Difícilmente se puede acusar a Bitcoin de ser un tema descubierto, sin embargo, la brecha entre lo que la prensa y mucha gente común creen que es Bitcoin, y lo que una creciente masa crítica de tecnólogos cree que es Bitcoin, sigue siendo enorme. En este post, explicaré por qué Bitcoin tiene tantos programadores y empresarios de Silicon Valley enjabonados, y cuál es el potencial futuro de Bitcoin.

En primer lugar, Bitcoin en su nivel más fundamental es un avance en la informática, uno que se basa en 20 años de investigación en moneda criptográfica y 40 años de investigación en criptografía, por miles de investigadores de todo el mundo.

Bitcoin es la primera solución práctica a un problema de larga data en informática llamado el Problema de los Generales Bizantinos. Para citar el documento original que define la B. G. P.: «un grupo de generales del ejército bizantino acamparon con sus tropas alrededor de una ciudad enemiga. Comunicándose solo por medio de mensajeros, los generales deben acordar un plan de batalla común. Sin embargo, uno o más de ellos pueden ser traidores que intentarán confundir a los demás. El problema es encontrar un algoritmo para asegurar que los generales leales lleguen a un acuerdo.»

De manera más general, el B. G. P. plantea la cuestión de cómo establecer confianza entre partes no relacionadas a través de una red no confiable como Internet.

La consecuencia práctica de resolver este problema es que Bitcoin nos da, por primera vez, una forma para que un usuario de Internet transfiera una pieza única de propiedad digital a otro usuario de Internet, de modo que la transferencia esté garantizada para ser segura, todo el mundo sabe que la transferencia ha tenido lugar y nadie puede cuestionar la legitimidad de la transferencia. Las consecuencias de este avance son difíciles de exagerar.

¿Qué tipos de propiedades digitales podrían transferirse de esta manera? Piense en firmas digitales, contratos digitales, llaves digitales (a cerraduras físicas o a casilleros en línea), propiedad digital de activos físicos como automóviles y casas, acciones y bonos digitales … y dinero digital.

Todos estos se intercambian a través de una red distribuida de confianza que no requiere ni depende de un intermediario central como un banco o corredor. Y todo de una manera en la que solo el propietario de un activo puede enviarlo, solo el destinatario previsto puede recibirlo, el activo solo puede existir en un lugar a la vez y todos pueden validar las transacciones y la propiedad de todos los activos en cualquier momento que lo deseen.

¿Cómo funciona esto?

Bitcoin es un libro mayor distribuido en Internet. Usted compra en el libro mayor mediante la compra de uno de un número fijo de ranuras, ya sea con dinero en efectivo o mediante la venta de un producto y servicio para Bitcoin. Vendes fuera del libro mayor al intercambiar tu Bitcoin con otra persona que quiera comprar en el libro mayor. Cualquier persona en el mundo puede comprar o vender el libro mayor en cualquier momento que desee, sin necesidad de aprobación y sin tarifas o muy bajas. Las «monedas» de Bitcoin en sí mismas son simplemente ranuras en el libro mayor, análogas en algunos aspectos a los asientos en una bolsa de valores, excepto que se aplican mucho más ampliamente a las transacciones del mundo real.

El libro mayor de Bitcoin es un nuevo tipo de sistema de pago. Cualquier persona en el mundo puede pagar a cualquier otra persona en el mundo cualquier cantidad de valor de Bitcoin simplemente transfiriendo la propiedad de la ranura correspondiente en el libro mayor. Poner valor, transferirlo, el destinatario obtiene valor, no se requiere autorización y, en muchos casos, sin cargos.

Esa última parte es enormemente importante. Bitcoin es el primer sistema de pago en todo el mundo en el que las transacciones se realizan sin comisiones o con comisiones muy bajas (hasta fracciones de centavos). Los sistemas de pago existentes cobran tarifas de aproximadamente 2 a 3 por ciento, y eso es en el mundo desarrollado. En muchos otros lugares, o bien no hay sistemas de pago modernos o las tarifas son significativamente más altas. Volveremos a eso.

Bitcoin es un instrumento portador digital. Es una forma de intercambiar dinero o activos entre partes sin confianza preexistente: Se envía una cadena de números por correo electrónico o mensaje de texto en el caso más simple. El remitente no necesita conocer o confiar en el receptor o viceversa. Relacionado, no hay devoluciones de cargo — esta es la parte que es literalmente como dinero en efectivo – si tienes el dinero o el activo, puedes pagar con él; si no lo tienes, no puedes. Esto nunca ha existido en forma digital antes.

Bitcoin es una moneda digital, cuyo valor se basa directamente en dos cosas: uso del sistema de pagos en la actualidad-volumen y velocidad de los pagos en el libro mayor – y especulación sobre el uso futuro del sistema de pagos. Esta es una parte que confunde a la gente. No es tanto que la moneda Bitcoin tenga algún valor arbitrario y luego la gente esté comerciando con ella; es más que la gente puede comerciar con Bitcoin (en cualquier lugar, en todas partes, sin fraude y sin tarifas o muy bajas) y, como resultado, tiene valor.

Quizás sea cierto en este momento que el valor de la moneda Bitcoin se basa más en la especulación que en el volumen de pago real, pero es igualmente cierto que esa especulación está estableciendo un precio suficientemente alto para la moneda que los pagos se han vuelto prácticamente posibles. La moneda Bitcoin tenía que valer algo antes de que pudiera soportar cualquier volumen de pago en el mundo real. Este es el clásico problema de «pollo y huevo» con la nueva tecnología: la nueva tecnología no vale mucho hasta que vale mucho. Y, por lo tanto, el hecho de que Bitcoin haya aumentado de valor en parte debido a la especulación está haciendo que la realidad de su utilidad llegue mucho más rápido de lo que lo habría hecho de otra manera.

Los críticos de Bitcoin apuntan a un uso limitado por parte de los consumidores y comerciantes comunes, pero esa misma crítica se dirigió contra las PC e Internet en la misma etapa. Cada día, más y más consumidores y comerciantes compran, usan y venden Bitcoin en todo el mundo. El número total sigue siendo pequeño, pero está creciendo rápidamente. Y la facilidad de uso para todos los participantes está aumentando rápidamente a medida que se mejoran las herramientas y tecnologías de Bitcoin. Recuerde, solía ser técnicamente difícil incluso entrar en Internet. Ahora no lo es.

La crítica de que los comerciantes no aceptarán Bitcoin debido a su volatilidad también es incorrecta. Bitcoin se puede usar completamente como un sistema de pago; los comerciantes no necesitan mantener ninguna moneda Bitcoin ni estar expuestos a la volatilidad de Bitcoin en ningún momento. Cualquier consumidor o comerciante puede entrar y salir de Bitcoin y otras monedas en cualquier momento que desee.

¿Por qué cualquier comerciante, en línea o en el mundo real, querría aceptar Bitcoin como pago, dado el pequeño número de consumidores que actualmente quieren pagar con él? Mi socio Chris Dixon recientemente dio este ejemplo:

» Digamos que vendes productos electrónicos en línea. Los márgenes de beneficio en esas empresas suelen ser inferiores al 5 por ciento, lo que significa que las tarifas de pago convencionales del 2,5 por ciento consumen la mitad del margen. Es dinero que podría reinvertirse en el negocio, devolverse a los consumidores o ser gravado por el gobierno. De todas esas opciones, entregar 2.5 por ciento a los bancos para mover bits por Internet es la peor opción posible. Otro desafío que tienen los comerciantes con los pagos es aceptar pagos internacionales. Si se pregunta por qué su producto o servicio favorito no está disponible en su país, la respuesta a menudo son los pagos.»

Además, los comerciantes se sienten muy atraídos por Bitcoin porque elimina el riesgo de fraude con tarjetas de crédito. Esta es la forma de fraude que motiva a tantos delincuentes a esforzarse tanto en robar información personal de clientes y números de tarjetas de crédito.

Dado que Bitcoin es un instrumento al portador digital, el receptor de un pago no obtiene ninguna información del remitente que pueda usarse para robar dinero del remitente en el futuro, ya sea por ese comerciante o por un criminal que roba esa información del comerciante.

El fraude con tarjetas de crédito es tan importante para los comerciantes, procesadores de tarjetas de crédito y bancos que los sistemas de detección de fraude en línea están cableados para detener transacciones que parecen un poco sospechosas, sean o no realmente fraudulentas. Como resultado, muchos comerciantes en línea se ven obligados a rechazar del 5 al 10 por ciento de los pedidos entrantes que podrían recibir sin temor si los clientes pagaran con Bitcoin, donde tal fraude no sería posible. Dado que estas son órdenes que ya estaban llegando, son inherentemente las órdenes de margen más alto que un comerciante puede obtener, por lo que poder tomarlas aumentará drásticamente los márgenes de beneficio de muchos comerciantes.

Las propiedades antifraude de Bitcoin incluso se extienden al mundo físico de las tiendas minoristas y los compradores.

Por ejemplo, con Bitcoin, el enorme hack que recientemente robó la información de la tarjeta de crédito de 70 millones de consumidores de la cadena de tiendas departamentales Objetivo no habría sido posible. Así es como funcionaría:

Llena tu carrito y ve a la estación de pago como lo haces ahora. Pero en lugar de entregar su tarjeta de crédito para pagar, saca su teléfono inteligente y toma una instantánea de un código QR que aparece en la caja registradora. El código QR contiene toda la información necesaria para enviar Bitcoin a Target, incluida la cantidad. Usted hace clic en «Confirmar» en su teléfono y la transacción se realiza (incluida la conversión de dólares de su cuenta a Bitcoin, si no posee ningún Bitcoin).

Target está feliz porque tiene el dinero en forma de Bitcoin, que puede convertir inmediatamente en dólares si lo desea, y no pagó tarifas de procesamiento de pagos o muy bajas; usted está feliz porque no hay forma de que los hackers roben su información personal; y el crimen organizado no está contento. (Bueno, tal vez los criminales todavía estén felices: Pueden tratar de robar dinero directamente de sistemas informáticos de comerciantes mal protegidos. Pero incluso si tienen éxito, los consumidores no corren ningún riesgo de pérdida, fraude o robo de identidad.)

Finalmente, me gustaría abordar la afirmación hecha por algunos críticos de que Bitcoin es un refugio para el mal comportamiento, para que los criminales y terroristas transfieran dinero de forma anónima con impunidad. Este es un mito, fomentado principalmente por la cobertura sensacionalista de la prensa y una comprensión incompleta de la tecnología. Al igual que el correo electrónico, que es bastante rastreable, Bitcoin es pseudónimo, no anónimo. Además, cada transacción en la red Bitcoin se rastrea y registra para siempre en la cadena de bloques de Bitcoin, o registro permanente, disponible para que todos la vean. Como resultado, Bitcoin es considerablemente más fácil de rastrear para las fuerzas de seguridad que el dinero en efectivo, el oro o los diamantes.

¿Cuál es el futuro de Bitcoin?

Bitcoin es un efecto de red clásico, un bucle de retroalimentación positiva. Cuanta más gente use Bitcoin, más valioso es Bitcoin para todos los que lo usan, y mayor es el incentivo para que el siguiente usuario comience a usar la tecnología. Bitcoin comparte esta propiedad de efecto de red con el sistema telefónico, la web y los servicios de Internet populares como eBay y Facebook.

De hecho, Bitcoin es un efecto de red de cuatro lados. Hay cuatro circunscripciones que participan en la expansión del valor de Bitcoin como consecuencia de su propia participación interesada. Esas circunscripciones son (1) consumidores que pagan con Bitcoin, (2) comerciantes que aceptan Bitcoin, (3) «mineros» que ejecutan las computadoras que procesan y validan todas las transacciones y permiten que exista la red de confianza distribuida, y (4) desarrolladores y empresarios que están construyendo nuevos productos y servicios con y encima de Bitcoin.

Los cuatro lados del efecto de red están desempeñando un papel valioso en la expansión del valor del sistema en general, pero el cuarto es particularmente importante.

En todo Silicon Valley y en todo el mundo, muchos miles de programadores están utilizando Bitcoin como un bloque de construcción para un caleidoscopio de nuevas ideas de productos y servicios que antes no eran posibles. Y en nuestra firma de capital de riesgo, Andreessen Horowitz, estamos viendo un número cada vez mayor de emprendedores sobresalientes, no pocos con un historial muy respetado en la industria financiera, construyendo empresas además de Bitcoin.

Solo por esta razón, los nuevos rivales de Bitcoin se enfrentan a una dura batalla cuesta arriba. Si algo va a desplazar a Bitcoin ahora, tendrá que tener mejoras considerables y tendrá que suceder rápidamente. De lo contrario, este efecto de red llevará a Bitcoin al dominio.

Un área inmediatamente obvia y enorme para la innovación basada en Bitcoin es el envío internacional de remesas. Cada día, cientos de millones de personas de bajos ingresos van a trabajar en trabajos difíciles en países extranjeros para ganar dinero y enviarlo de vuelta a sus familias en sus países de origen, más de 4 400 mil millones en total anualmente, según el Banco Mundial. Todos los días, los bancos y las compañías de pago extraen tarifas alucinantes, de hasta el 10 por ciento y, a veces, incluso más, para enviar este dinero.

El cambio a Bitcoin, que cobra tarifas nulas o muy bajas, por estos pagos de remesas elevará significativamente la calidad de vida de los trabajadores migrantes y sus familias. De hecho, es difícil pensar en algo que tenga un efecto más rápido y positivo en tantas personas en los países más pobres del mundo.

Además, Bitcoin generalmente puede ser una fuerza poderosa para atraer a un número mucho mayor de personas de todo el mundo al sistema económico moderno. Solo unos 20 países de todo el mundo tienen lo que consideraríamos sistemas bancarios y de pago completamente modernos; los otros 175 aproximadamente tienen un largo camino por recorrer. Como resultado, muchas personas en muchos países se ven excluidas de productos y servicios que en Occidente damos por sentado. Incluso Netflix, un servicio completamente virtual, solo está disponible en unos 40 países. Bitcoin, como sistema de pago global que cualquiera puede usar desde cualquier lugar y en cualquier momento, puede ser un poderoso catalizador para extender los beneficios del sistema económico moderno a prácticamente todos en el planeta.

E incluso aquí en los Estados Unidos, un problema reconocido desde hace mucho tiempo son las tarifas extremadamente altas que los «no bancarizados», personas sin cuentas bancarias convencionales, pagan incluso por servicios financieros básicos. Bitcoin se puede usar para abordar directamente ese problema, facilitando la oferta de servicios de tarifas extremadamente bajas a personas fuera del sistema financiero tradicional.

Un tercer caso de uso fascinante para Bitcoin son los micropagos, o pagos ultradelgados. Los micropagos nunca han sido factibles, a pesar de 20 años de intentos, porque no es rentable realizar pagos pequeños (piense en $1 y menos, hasta centavos o fracciones de centavo) a través de los sistemas bancarios y de crédito/débito existentes. La estructura de tarifas de esos sistemas lo hace inviable.

De repente, con Bitcoin, eso es trivialmente fácil. Los bitcoins tienen la ingeniosa propiedad de la divisibilidad infinita: actualmente, hasta ocho decimales después del punto, pero más en el futuro. Por lo tanto, puede especificar una cantidad de dinero arbitrariamente pequeña, como una milésima de centavo, y enviarla a cualquier persona en el mundo de forma gratuita o casi gratuita.

Piense en la monetización del contenido, por ejemplo. Una de las razones por las que las empresas de medios, como los periódicos, luchan por cobrar por el contenido, es porque necesitan cobrar todo (pagar la tarifa de suscripción completa por todo el contenido) o nada (lo que luego resulta en todos esos terribles anuncios publicitarios en todas partes en la web). De repente, con Bitcoin, hay una forma económicamente viable de cobrar cantidades arbitrariamente pequeñas de dinero por artículo, o por sección, o por hora, o por reproducción de video, o por acceso a archivos, o por alerta de noticias.

Otro uso potencial de los micropagos de Bitcoin es combatir el spam. Los futuros sistemas de correo electrónico y redes sociales podrían negarse a aceptar mensajes entrantes a menos que estuvieran acompañados de pequeñas cantidades de Bitcoin, lo suficientemente pequeñas como para no importarle al remitente, pero lo suficientemente grandes como para disuadir a los spammers, que hoy en día pueden enviar miles de millones de mensajes de spam de forma gratuita e impunemente.

Finalmente, un cuarto caso de uso interesante son los pagos públicos. Esta idea me llamó la atención por primera vez en un artículo de prensa hace unos meses. Un espectador al azar en un evento deportivo televisado levantó un cartel con un código QR y el texto » ¡Envíame Bitcoin!»Recibió Bitcoin 25,000 en Bitcoin en las primeras 24 horas, todo de personas que nunca había conocido. Esta fue la primera vez en la historia que podías ver a alguien sosteniendo un letrero, en persona, en la televisión o en una foto, y luego enviarles dinero con dos clics en tu teléfono inteligente: toma la foto del código QR en el letrero y haz clic para enviar el dinero.

Piense en las implicaciones para los movimientos de protesta. Los manifestantes de hoy quieren salir en la televisión para que la gente aprenda sobre su causa. Mañana querrán salir en la televisión porque así es como recaudarán dinero, literalmente sosteniendo letreros que permitan a las personas en cualquier parte del mundo que simpatizan con ellos enviarles dinero en el acto. Bitcoin es un sueño de tecnología financiera hecho realidad incluso para el organizador político anticapitalista más endurecido.

Los próximos años serán un período de gran drama y emoción en torno a esta nueva tecnología.

Por ejemplo, algunos economistas prominentes son profundamente escépticos de Bitcoin, a pesar de que Ben S. Bernanke, ex presidente de la Reserva Federal, escribió recientemente que las monedas digitales como Bitcoin «pueden ser prometedoras a largo plazo, particularmente si promueven un sistema de pago más rápido, más seguro y más eficiente.»Y en 1999, el legendario economista Milton Friedman dijo:: «Una cosa que falta, pero que pronto se desarrollará, es un efectivo electrónico confiable, un método mediante el cual en Internet puedes transferir fondos de A a B sin que un B lo sepa o un B lo sepa, de la manera en que puedo tomar un billete de $20 y entregártelo, y puedes obtenerlo sin saber quién soy.»

Los economistas que atacan Bitcoin hoy pueden tener razón, pero estoy con Ben y Milton.

Además, no hay escasez de temas y problemas regulatorios que tendrán que abordarse, ya que casi ningún marco regulatorio de un país para la banca y los pagos anticipó una tecnología como Bitcoin.

Pero espero haberte dado una idea de la enorme promesa de Bitcoin. Lejos de ser un mero cuento de hadas libertario o un simple ejercicio de bombo publicitario de Silicon Valley, Bitcoin ofrece una vista panorámica de la oportunidad de reimaginar cómo el sistema financiero puede y debe funcionar en la era de Internet, y un catalizador para remodelar ese sistema de maneras más poderosas para individuos y empresas por igual.

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