Quando il Peabody Museum of Natural History di Yale ha svelato uno dei più grandi murales del mondo, poco dopo la seconda guerra mondiale, il New York Times ha schizzato l’immagine su sei colonne. Il dipinto lungo 33,5 metri, alto cinque metri, chiamato “L’età dei rettili”, raffigurava circa 300 milioni di anni di evoluzione dei dinosauri, dal Devoniano fino al Cretaceo, e, secondo il paleontologo Karl Waage, in seguito direttore del museo,”ha messo il museo sulla mappa”.

Ha anche fatto un nome per Rudolph Zallinger, un giovane laureato di origine russa della Yale School of Fine Arts, che aveva trascorso più di quattro anni sul murale. Il suo lavoro vinse il Pulitzer Fellowship in Art nel 1949 e attirò l’attenzione della rivista Life, che nel 1953 pubblicò un’immagine pieghevole dell’intero murale.

Quindi l’immagine di Tirannosauro di Zallinger divenne un’ispirazione involontaria per il personaggio principale in un film giapponese del 1954, Godzilla. Ha continuato a lavorare su incarichi per i libri Life e Time-Life e, nel corso di un incarico, ha fatto la storia del fumetto, quasi per caso, con un tropo visivo immediatamente riconoscibile eppure quasi mai attribuito a lui.

È iniziato con un’illustrazione che ha prodotto per il libro del 1965 Time-Life Early Man. In una sezione intitolata “The Road to Homo Sapiens”, Zallinger raffigurava una linea di proto-scimmie, scimmie e ominidi che si alzavano da una rannicchiata a un’intuizione fino al passo alto e verticale dell’uomo moderno. La diffusione completa del fold-out ha mostrato 15 individui, iniziando con Pliopithecus e finendo con Homo sapiens. Ma una volta ripiegato, apparve una versione semplificata, con solo sei individui. Divenne noto come” Marcia del progresso”, da una riga del testo, e divenne una delle immagini più famose nella storia dell’illustrazione scientifica.

In effetti, disegni simili erano apparsi fin dal libro di T. H. Huxley del 1863 Evidence as to Man’s Place in Nature. Ma dopo Zallinger è diventato un meme.

Nel mezzo secolo dalla prima apparizione di “Progress”, versioni del disegno sono comparse, tra altri luoghi improbabili, sulla copertina di un album dei Doors, come emblema della Leakey Foundation, e come pubblicità per Guinness-la fase finale dell’evoluzione dei primati che coinvolge evidentemente una pinta.

Tra le parodie più recenti, un cartone animato raffigurava l’uomo moderno come un cliente fast-food gonfio che si evolve in un maiale reale. Un altro, disegnato dal creatore di Simpson Matt Groening, raffigurava “Neanderslob” evolvendosi in”Homersapien”.

Ma servire il capriccio degli editori a Time-Life non ha funzionato così bene per la scienza. L’evoluzione non riguarda necessariamente il progresso, come potrebbe suggerire l’esempio di Homer Simpson. Nel suo libro del 1989 Wonderful Life, il paleontologo Stephen Jay Gould fumò che “March of Progress” era diventata “la rappresentazione canonica dell’evoluzione – l’unica immagine immediatamente afferrata e visceralmente compresa da tutti”. Era una “falsa iconografia”, ha scritto. “La vita è un cespuglio copiosamente ramificato, continuamente potato dal cupo mietitore dell’estinzione, non una scala di progressi prevedibili.

Secondo una delle figlie di Zallinger, Lisa David, anche suo padre si era opposto alla disposizione lineare. Aveva disegnato ogni figura separatamente e preoccupato che presentandoli come una serie continua travisato “da un punto di vista scientifico, come tutta questa evoluzione si è verificato”.

Nella sua critica, Gould aggiunse che i suoi libri erano “dedicati a sfatare questa immagine dell’evoluzione”. Ma l’iconografia della “Marcia del Progresso” era ormai diventata troppo potente e pervasiva per sloggiare. Era già apparso sulle copertine dell’edizione straniera di un libro di, sì, Stephen Jay Gould.

Pubblicato per la prima volta nella rivista Yale Alumni.

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