Why Bitcoin Matters

Mai 25, 2021

Cet article a été initialement publié dans le New York Times le 21 janvier 2014.

Note de la rédaction du NYT: La société de capital-risque de Marc Andreessen, Andreessen Horowitz, a investi un peu moins de 50 millions de dollars dans des start-ups liées au Bitcoin. La société recherche activement plus d’opportunités d’investissement basées sur Bitcoin. Il ne possède pas personnellement plus d’une quantité de Bitcoin de minimis.

Une nouvelle technologie mystérieuse émerge, apparemment de nulle part, mais en réalité le résultat de deux décennies de recherche et de développement intenses menées par des chercheurs presque anonymes.

Les idéalistes politiques y projettent des visions de libération et de révolution ; les élites de l’establishment y accumulent le mépris et le mépris.

D’un autre côté, les technologues – les nerds – en sont fascinés. Ils y voient un potentiel énorme et passent leurs nuits et leurs week-ends à le bricoler.

Finalement, des produits grand public, des entreprises et des industries émergent pour le commercialiser; ses effets deviennent profonds; et plus tard, beaucoup de gens se demandent pourquoi sa promesse puissante n’était pas plus évidente dès le début.

De quelle technologie parle-t-on ? Les ordinateurs personnels en 1975, Internet en 1993 et — je crois – Bitcoin en 2014.

On peut difficilement accuser le Bitcoin d’être un sujet découvert, mais le fossé entre ce que la presse et de nombreuses personnes ordinaires croient qu’est le Bitcoin, et ce qu’une masse critique croissante de technologues pensent qu’est le Bitcoin, reste énorme. Dans cet article, je vais expliquer pourquoi Bitcoin a tant de programmeurs et d’entrepreneurs de la Silicon Valley, et ce que je pense du potentiel futur de Bitcoin est.

Tout d’abord, le Bitcoin à son niveau le plus fondamental est une percée en informatique – qui s’appuie sur 20 ans de recherche sur la monnaie cryptographique et 40 ans de recherche en cryptographie, par des milliers de chercheurs à travers le monde.

Bitcoin est la première solution pratique à un problème de longue date en informatique appelé Problème des généraux Byzantins. Pour citer l’article original définissant le B.G.P.: « un groupe de généraux de l’armée byzantine campait avec leurs troupes autour d’une ville ennemie. Ne communiquant que par messager, les généraux doivent se mettre d’accord sur un plan de bataille commun. Cependant, un ou plusieurs d’entre eux peuvent être des traîtres qui essaieront de confondre les autres. Le problème est de trouver un algorithme pour s’assurer que les généraux fidèles parviendront à un accord. »

Plus généralement, le B.G.P. pose la question de savoir comment établir la confiance entre des parties autrement indépendantes sur un réseau non fiable comme Internet.

La conséquence pratique de la résolution de ce problème est que Bitcoin nous donne, pour la première fois, un moyen pour un internaute de transférer une pièce unique de propriété numérique à un autre internaute, de sorte que le transfert est garanti sûr et sécurisé, tout le monde sait que le transfert a eu lieu, et personne ne peut contester la légitimité du transfert. Les conséquences de cette percée sont difficiles à surestimer.

Quels types de biens numériques pourraient être transférés de cette manière? Pensez aux signatures numériques, aux contrats numériques, aux clés numériques (aux serrures physiques ou aux casiers en ligne), à la propriété numérique d’actifs physiques tels que les voitures et les maisons, aux actions et obligations numériques … et à la monnaie numérique.

Tous ces éléments sont échangés via un réseau de confiance distribué qui ne nécessite pas ou ne dépend pas d’un intermédiaire central comme une banque ou un courtier. Et tout cela d’une manière où seul le propriétaire d’un actif peut l’envoyer, seul le destinataire prévu peut le recevoir, l’actif ne peut exister qu’à un seul endroit à la fois, et chacun peut valider les transactions et la propriété de tous les actifs quand il le souhaite.

Comment cela fonctionne-t-il?

Bitcoin est un grand livre distribué sur Internet. Vous achetez dans le grand livre en achetant l’un d’un nombre fixe de slots, soit en espèces, soit en vendant un produit et un service pour Bitcoin. Vous vendez hors du grand livre en échangeant votre Bitcoin à quelqu’un d’autre qui souhaite acheter dans le grand livre. N’importe qui dans le monde peut acheter ou vendre le grand livre à tout moment – sans approbation nécessaire, et sans frais ou très bas. Les « pièces » Bitcoin elles-mêmes sont simplement des fentes dans le grand livre, analogues à certains égards aux sièges d’une bourse, sauf beaucoup plus largement applicables aux transactions du monde réel.

Le registre Bitcoin est un nouveau type de système de paiement. N’importe qui dans le monde peut payer n’importe qui d’autre dans le monde n’importe quelle quantité de valeur de Bitcoin en transférant simplement la propriété de l’emplacement correspondant dans le grand livre. Mettez de la valeur, transférez-la, le destinataire en retire de la valeur, aucune autorisation n’est requise et, dans de nombreux cas, aucun frais.

Cette dernière partie est extrêmement importante. Bitcoin est le premier système de paiement sur Internet où les transactions se font sans frais ou avec des frais très bas (jusqu’à des fractions de centimes). Les systèmes de paiement existants facturent des frais d’environ 2 à 3% – et c’est dans le monde développé. Dans de nombreux autres endroits, il n’y a pas de systèmes de paiement modernes ou les taux sont nettement plus élevés. On y reviendra.

Bitcoin est un instrument de support numérique. C’est un moyen d’échanger de l’argent ou des actifs entre des parties sans confiance préexistante: une chaîne de chiffres est envoyée par e-mail ou SMS dans le cas le plus simple. L’expéditeur n’a pas besoin de connaître ou de faire confiance au destinataire ou vice versa. En relation, il n’y a pas de rétrofacturation — c’est la partie qui ressemble littéralement à de l’argent – si vous avez l’argent ou l’actif, vous pouvez payer avec; si vous ne le faites pas, vous ne pouvez pas. C’est tout neuf. Cela n’a jamais existé sous forme numérique auparavant.

Bitcoin est une monnaie numérique, dont la valeur est basée directement sur deux choses: utilisation du système de paiement aujourd’hui – volume et rapidité des paiements qui transitent par le grand livre – et spéculation sur l’utilisation future du système de paiement. C’est une partie qui déroute les gens. Ce n’est pas autant que la monnaie Bitcoin a une valeur arbitraire et que les gens négocient avec elle; c’est plus que les gens peuvent échanger avec Bitcoin (n’importe où, n’importe où, sans fraude et sans frais ou très bas) et par conséquent, il a de la valeur.

Il est peut-être vrai en ce moment que la valeur de la monnaie Bitcoin repose davantage sur la spéculation que sur le volume réel des paiements, mais il est tout aussi vrai que cette spéculation établit un prix suffisamment élevé pour la monnaie que les paiements sont devenus pratiquement possibles. La monnaie Bitcoin devait valoir quelque chose avant de pouvoir supporter un volume de paiement réel. C’est le problème classique de la « poule et de l’œuf » avec les nouvelles technologies: les nouvelles technologies ne valent pas grand-chose tant qu’elles ne valent pas beaucoup. Et donc le fait que Bitcoin ait pris de la valeur en partie à cause de la spéculation rend la réalité de son utilité beaucoup plus rapide qu’elle ne l’aurait fait autrement.

Les critiques de Bitcoin soulignent une utilisation limitée par les consommateurs et les commerçants ordinaires, mais cette même critique a été formulée contre les PC et Internet au même stade. Chaque jour, de plus en plus de consommateurs et de commerçants achètent, utilisent et vendent des bitcoins, partout dans le monde. Les chiffres globaux sont encore faibles, mais ils augmentent rapidement. Et la facilité d’utilisation pour tous les participants augmente rapidement à mesure que les outils et les technologies Bitcoin sont améliorés. Rappelez-vous, il était techniquement difficile d’accéder même à Internet. Maintenant, ce n’est pas le cas.

La critique selon laquelle les commerçants n’accepteront pas Bitcoin en raison de sa volatilité est également incorrecte. Bitcoin peut être entièrement utilisé comme système de paiement; les commerçants n’ont pas besoin de détenir de monnaie Bitcoin ni d’être exposés à la volatilité du Bitcoin à tout moment. Tout consommateur ou commerçant peut échanger des Bitcoins et d’autres devises à tout moment.

Pourquoi un commerçant — en ligne ou dans le monde réel – voudrait-il accepter le Bitcoin comme moyen de paiement, étant donné le petit nombre actuel de consommateurs qui souhaitent payer avec? Mon partenaire Chris Dixon a récemment donné cet exemple:

« Disons que vous vendez de l’électronique en ligne. Les marges bénéficiaires dans ces entreprises sont généralement inférieures à 5%, ce qui signifie que les frais de paiement classiques de 2,5% consomment la moitié de la marge. C’est de l’argent qui pourrait être réinvesti dans l’entreprise, retourné aux consommateurs ou taxé par le gouvernement. De tous ces choix, remise 2.5% aux banques pour déplacer des bits sur Internet est le pire choix possible. Un autre défi que les commerçants ont avec les paiements est d’accepter les paiements internationaux. Si vous vous demandez pourquoi votre produit ou service préféré n’est pas disponible dans votre pays, la réponse est souvent les paiements. »

De plus, les commerçants sont très attirés par le Bitcoin car il élimine le risque de fraude par carte de crédit. C’est la forme de fraude qui motive tant de criminels à consacrer tant de travail au vol d’informations personnelles sur les clients et de numéros de carte de crédit.

Étant donné que le Bitcoin est un instrument de support numérique, le destinataire d’un paiement ne reçoit aucune information de l’expéditeur pouvant être utilisée pour voler de l’argent à l’expéditeur à l’avenir, soit par ce commerçant, soit par un criminel qui vole ces informations au commerçant.

La fraude par carte de crédit est une affaire si importante pour les commerçants, les processeurs de cartes de crédit et les banques que les systèmes de détection de la fraude en ligne sont câblés pour arrêter les transactions qui semblent même légèrement suspectes, qu’elles soient réellement frauduleuses ou non. En conséquence, de nombreux commerçants en ligne sont obligés de refuser 5 à 10% des commandes entrantes qu’ils pourraient prendre sans crainte si les clients payaient avec Bitcoin, où une telle fraude ne serait pas possible. Étant donné que ce sont des ordres qui arrivaient déjà, ce sont intrinsèquement les ordres à marge les plus élevés qu’un marchand puisse obtenir, et pouvoir les prendre augmentera considérablement les marges bénéficiaires de nombreux marchands.

Les propriétés anti-fraude de Bitcoin s’étendent même au monde physique des magasins de détail et des acheteurs.

Par exemple, avec Bitcoin, l’énorme piratage qui a récemment volé les informations de carte de crédit de 70 millions de consommateurs à la chaîne de grands magasins Cible n’aurait pas été possible. Voici comment cela fonctionnerait:

Vous remplissez votre panier et allez à la caisse comme vous le faites maintenant. Mais au lieu de remettre votre carte de crédit pour payer, vous sortez votre smartphone et prenez un instantané d’un code QR affiché par la caisse enregistreuse. Le code QR contient toutes les informations nécessaires pour envoyer des Bitcoins à Target, y compris le montant. Vous cliquez sur « Confirmer » sur votre téléphone et la transaction est effectuée (y compris la conversion de dollars de votre compte en Bitcoin, si vous ne possédez aucun Bitcoin).

Target est heureuse parce qu’elle a de l’argent sous forme de Bitcoin, qu’elle peut immédiatement transformer en dollars si elle le souhaite, et elle n’a payé aucun frais de traitement des paiements ou très bas; vous êtes heureux parce qu’il n’y a aucun moyen pour les pirates de voler vos informations personnelles; et le crime organisé est malheureux. (Eh bien, peut-être que les criminels sont toujours heureux: ils peuvent essayer de voler de l’argent directement à partir de systèmes informatiques marchands mal sécurisés. Mais même s’ils réussissent, les consommateurs ne supportent aucun risque de perte, de fraude ou de vol d’identité.)

Enfin, je voudrais répondre à l’affirmation de certains critiques selon laquelle Bitcoin est un refuge pour les mauvais comportements, pour que les criminels et les terroristes transfèrent de l’argent anonymement en toute impunité. C’est un mythe, favorisé principalement par une couverture médiatique sensationnaliste et une compréhension incomplète de la technologie. Tout comme le courrier électronique, qui est assez traçable, Bitcoin est pseudonyme, pas anonyme. De plus, chaque transaction dans le réseau Bitcoin est suivie et enregistrée pour toujours dans la blockchain Bitcoin, ou enregistrement permanent, disponible pour tous. En conséquence, le Bitcoin est beaucoup plus facile à tracer pour les forces de l’ordre que l’argent, l’or ou les diamants.

Quel est l’avenir du Bitcoin ?

Bitcoin est un effet de réseau classique, une boucle de rétroaction positive. Plus il y a de personnes qui utilisent Bitcoin, plus le Bitcoin est précieux pour tous ceux qui l’utilisent, et plus l’incitation du prochain utilisateur à commencer à utiliser la technologie est élevée. Bitcoin partage cette propriété d’effet de réseau avec le système téléphonique, le Web et les services Internet populaires tels qu’eBay et Facebook.

En fait, Bitcoin est un effet de réseau à quatre faces. Il y a quatre circonscriptions qui participent à l’expansion de la valeur de Bitcoin en conséquence de leur propre participation intéressée. Ces circonscriptions sont (1) les consommateurs qui paient avec Bitcoin, (2) les commerçants qui acceptent Bitcoin, (3) les « mineurs » qui gèrent les ordinateurs qui traitent et valident toutes les transactions et permettent au réseau de confiance distribué d’exister, et (4) les développeurs et les entrepreneurs qui construisent de nouveaux produits et services avec et en plus de Bitcoin.

Les quatre côtés de l’effet réseau jouent un rôle précieux dans l’expansion de la valeur du système global, mais le quatrième est particulièrement important.

Partout dans la Silicon Valley et dans le monde, des milliers de programmeurs utilisent Bitcoin comme bloc de construction pour un kaléidoscope de nouvelles idées de produits et de services qui n’étaient pas possibles auparavant. Et chez notre société de capital-risque, Andreessen Horowitz, nous voyons un nombre croissant d’entrepreneurs exceptionnels – pas quelques-uns avec des antécédents très respectés dans le secteur financier – construire des entreprises au-dessus du Bitcoin.

Pour cette seule raison, les nouveaux challengers au Bitcoin font face à une bataille difficile. Si quelque chose doit déplacer Bitcoin maintenant, il devra y avoir des améliorations considérables et cela devra se produire rapidement. Sinon, cet effet de réseau portera Bitcoin à la domination.

Un domaine immédiatement évident et énorme pour l’innovation basée sur Bitcoin est le transfert international de fonds. Chaque jour, des centaines de millions de personnes à faible revenu vont travailler dans des emplois difficiles dans des pays étrangers pour gagner de l’argent à renvoyer à leurs familles dans leur pays d’origine – plus de 400 milliards de dollars au total chaque année, selon la Banque mondiale. Chaque jour, les banques et les sociétés de paiement prélèvent des frais ahurissants, jusqu’à 10% et parfois même plus, pour envoyer cet argent.

Le passage à Bitcoin, qui ne facture pas ou très peu de frais, pour ces envois de fonds augmentera donc considérablement la qualité de vie des travailleurs migrants et de leurs familles. En fait, il est difficile de penser à une chose qui aurait un effet plus rapide et plus positif sur tant de personnes dans les pays les plus pauvres du monde.

De plus, Bitcoin peut généralement être une force puissante pour amener un plus grand nombre de personnes dans le monde entier dans le système économique moderne. Seuls environ 20 pays dans le monde ont ce que nous considérons être des systèmes bancaires et de paiement entièrement modernes; les 175 autres ont un long chemin à parcourir. En conséquence, de nombreuses personnes dans de nombreux pays sont exclues des produits et services que nous, en Occident, tenons pour acquis. Même Netflix, un service entièrement virtuel, n’est disponible que dans environ 40 pays. Bitcoin, en tant que système de paiement mondial que tout le monde peut utiliser de n’importe où et à tout moment, peut être un puissant catalyseur pour étendre les avantages du système économique moderne à pratiquement tout le monde sur la planète.

Et même ici aux États-Unis, un problème reconnu depuis longtemps est les frais extrêmement élevés que les « non bancarisés » — des personnes sans compte bancaire conventionnel — paient pour des services financiers même de base. Bitcoin peut être utilisé pour résoudre directement ce problème, en facilitant l’offre de services extrêmement peu coûteux à des personnes en dehors du système financier traditionnel.

Un troisième cas d’utilisation fascinant pour Bitcoin est les micropaiements, ou paiements ultra-petits. Les micropaiements n’ont jamais été réalisables, malgré 20 ans de tentatives, car il n’est pas rentable d’effectuer de petits paiements (pensez à 1 $ et moins, jusqu’à des centimes ou des fractions de centimes) via les systèmes de crédit / débit et bancaires existants. La structure tarifaire de ces systèmes rend cela non viable.

Tout d’un coup, avec Bitcoin, c’est trivialement facile. Les Bitcoins ont la propriété astucieuse de divisibilité infinie: actuellement jusqu’à huit décimales après le point, mais plus à l’avenir. Ainsi, vous pouvez spécifier une somme d’argent arbitrairement petite, comme un millième de centime, et l’envoyer à n’importe qui dans le monde gratuitement ou presque.

Pensez à la monétisation du contenu, par exemple. L’une des raisons pour lesquelles les entreprises de médias telles que les journaux ont du mal à facturer le contenu est qu’elles doivent facturer soit tout (payer la totalité des frais d’abonnement pour tout le contenu), soit rien (ce qui se traduit par toutes ces terribles bannières publicitaires partout sur le Web). Tout à coup, avec Bitcoin, il existe un moyen économiquement viable de facturer arbitrairement de petites sommes d’argent par article, ou par section, ou par heure, ou par lecture vidéo, ou par accès aux archives, ou par alerte de nouvelles.

Une autre utilisation potentielle des micropaiements Bitcoin est de lutter contre le spam. Les futurs systèmes de messagerie et réseaux sociaux pourraient refuser d’accepter les messages entrants à moins qu’ils ne soient accompagnés de minuscules quantités de Bitcoin — assez minuscules pour ne pas avoir d’importance pour l’expéditeur, mais suffisamment grandes pour dissuader les spammeurs, qui peuvent aujourd’hui envoyer des milliards de spams gratuitement en toute impunité.

Enfin, un quatrième cas d’utilisation intéressant concerne les paiements publics. Cette idée est venue à mon attention pour la première fois dans un article de presse il y a quelques mois. Un spectateur au hasard d’un événement sportif télévisé a brandi une pancarte avec un code QR et le texte « Envoyez-moi des Bitcoins! »Il a reçu 25 000 Bitcoin en Bitcoin au cours des premières heures 24, tous de personnes qu’il n’avait jamais rencontrées. C’était la première fois dans l’histoire que vous pouviez voir quelqu’un brandissant une pancarte, en personne ou à la télévision ou sur une photo, puis lui envoyer de l’argent en deux clics sur votre smartphone: prenez la photo du code QR sur l’enseigne et cliquez pour envoyer l’argent.

Réfléchissez aux implications pour les mouvements de protestation. Aujourd’hui, les manifestants veulent passer à la télévision pour que les gens en apprennent davantage sur leur cause. Demain, ils voudront passer à la télévision parce que c’est comme ça qu’ils amasseront de l’argent, en brandissant littéralement des panneaux qui permettent aux gens du monde entier qui sympathisent avec eux de leur envoyer de l’argent sur place. Bitcoin est un rêve technologique financier devenu réalité même pour l’organisateur politique anticapitaliste le plus endurci.

Les années à venir seront une période de grand drame et d’excitation tournant autour de cette nouvelle technologie.

Par exemple, certains économistes de premier plan sont profondément sceptiques à l’égard du Bitcoin, même si Ben S. Bernanke, ancien président de la Réserve fédérale, a récemment écrit que les monnaies numériques comme le Bitcoin « peuvent être prometteuses à long terme, en particulier si elles favorisent un système de paiement plus rapide, plus sûr et plus efficace. »Et en 1999, le légendaire économiste Milton Friedman a déclaré: « Une chose qui manque mais qui sera bientôt développée est une monnaie électronique fiable, une méthode par laquelle sur Internet, vous pouvez transférer des fonds de A à B sans que A sache B ou B sache A – la façon dont je peux prendre un billet de 20 $ et vous le remettre, et vous pouvez l’obtenir sans savoir qui je suis. »

Les économistes qui attaquent Bitcoin aujourd’hui pourraient avoir raison, mais je suis avec Ben et Milton.

De plus, les sujets et les questions réglementaires ne manquent pas, car presque aucun cadre réglementaire national pour les banques et les paiements n’anticipait une technologie comme le Bitcoin.

Mais j’espère que je vous ai donné une idée de l’énorme promesse de Bitcoin. Loin d’un simple conte de fées libertaire ou d’un simple exercice de battage médiatique de la Silicon Valley, Bitcoin offre une vaste opportunité de réinventer la façon dont le système financier peut et doit fonctionner à l’ère d’Internet, et un catalyseur pour remodeler ce système de manière plus puissante pour les particuliers et les entreprises.

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