Lorsque le Musée Peabody d’histoire naturelle de Yale a dévoilé l’une des plus grandes peintures murales du monde, peu après la Seconde Guerre mondiale, le New York Times a éclaboussé l’image sur six colonnes. Le tableau de 33,5 mètres de long et de cinq mètres de haut, intitulé « L’âge des Reptiles », représentait environ 300 millions d’années d’évolution des dinosaures, du Dévonien au Crétacé, et, selon le paléontologue Karl Waage, plus tard directeur du musée, il « a mis le musée sur la carte ».

Il a également fait un nom pour Rudolph Zallinger, un jeune diplômé d’origine russe de la Yale School of Fine Arts, qui avait passé plus de quatre ans sur la peinture murale. Son travail a remporté le Pulitzer Fellowship in Art en 1949 et a attiré l’attention du magazine Life, qui a publié en 1953 une image dépliable de l’ensemble de la peinture murale.

C’est pourquoi l’image de Tyrannosaure de Zallinger est devenue une inspiration involontaire pour le personnage principal d’un film japonais de 1954, Godzilla. Il a continué à travailler sur des missions pour des livres Life et Time-Life et, au cours d’une mission, a marqué l’histoire du dessin animé, presque par hasard, avec un trope visuel immédiatement reconnaissable et pourtant presque jamais attribué à lui.

Cela a commencé par une illustration qu’il a produite pour le livre Time-Life de 1965 Early Man. Dans une section intitulée « La route de l’Homo Sapiens », Zallinger a représenté une lignée de proto-singes, de singes et d’hominidés s’élevant d’accroupis en pressentis à la grande foulée droite de l’homme moderne. La répartition complète du dépliant a montré 15 individus, commençant par Pliopithèque et se terminant par Homo sapiens. Mais une fois repliée, une version simplifiée est apparue, avec seulement six personnes. Elle est devenue connue sous le nom de « Marche du progrès », à partir d’une ligne du texte, et est devenue l’une des images les plus célèbres de l’histoire de l’illustration scientifique.

En fait, des dessins similaires étaient apparus dès le livre de 1863 de T. H. Huxley, Evidence as to Man’s Place in Nature. Mais après Zallinger, c’est devenu un mème.

Au cours du demi-siècle qui a suivi l’apparition de « Progress », des versions du dessin sont apparues, entre autres endroits improbables, sur la couverture d’un album de Doors, comme emblème de la Fondation Leakey et comme publicité pour Guinness – la dernière étape de l’évolution des primates impliquant évidemment une pinte.

Parmi les parodies les plus récentes, un dessin animé dépeint l’homme moderne comme un client de fast-food gonflé qui évolue en un véritable cochon. Un autre, dessiné par le créateur de Simpson, Matt Groening, représentait « Neanderslob » évoluant en « Homersapien ».

Mais servir le caprice des éditeurs à l’époque – La vie ne fonctionnait pas si bien pour la science. L’évolution n’est pas nécessairement une question de progrès, comme cet exemple d’Homer Simpson pourrait le suggérer. Dans son livre Wonderful Life de 1989, le paléontologue Stephen Jay Gould a estimé que la « Marche du progrès » était devenue « la représentation canonique de l’évolution – la seule image immédiatement saisie et viscéralement comprise par tous ». C’était une  » fausse iconographie « , a-t-il écrit. « La vie est un buisson copieusement ramifié, continuellement taillé par la faucheuse de l’extinction, pas une échelle de progrès prévisible.

Selon l’une des filles de Zallinger, Lisa David, son père s’était également opposé à la disposition linéaire. Il avait dessiné chaque figure séparément et s’inquiétait de voir que les présenter comme une série continue dénaturait « d’un point de vue scientifique comment toute cette évolution s’est produite ».

Dans sa critique, Gould a ajouté que ses propres livres étaient « dédiés à démystifier cette image de l’évolution ». Mais l’iconographie de la  » Marche du progrès  » était alors devenue trop puissante et omniprésente pour être délogée. Il était déjà apparu sur les couvertures d’édition étrangère d’un livre de, oui, Stephen Jay Gould.

Publié pour la première fois dans le Yale Alumni Magazine.

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