Cuando el Museo Peabody de Historia Natural de Yale reveló uno de los murales más grandes del mundo, poco después de la Segunda Guerra Mundial, el New York Times salpicó la imagen en seis columnas. La pintura de 33,5 metros de largo y cinco metros de alto, llamada «La Edad de los Reptiles», representaba aproximadamente 300 millones de años de evolución de dinosaurios, desde el Devónico hasta el Cretácico, y, según el paleontólogo Karl Waage, más tarde director del museo, «puso al museo en el mapa».

También se hizo un nombre para Rudolph Zallinger, un joven graduado de origen ruso de la Escuela de Bellas Artes de Yale, que había pasado más de cuatro años en el mural. Su trabajo ganó la Beca Pulitzer en Arte de 1949 y llamó la atención de la revista Life, que en 1953 publicó una imagen desplegable de todo el mural.

Por lo tanto, la imagen de Tyrannosaurus de Zallinger se convirtió en una inspiración involuntaria para el personaje principal de una película japonesa de 1954, Godzilla. Continuó trabajando en asignaciones para la Vida y Libros de la Vida y, en el transcurso de una asignación, hizo historia de dibujos animados, casi por accidente, con un tropo visual que es instantáneamente reconocible y, sin embargo, casi nunca se le atribuye.

Comenzó con una ilustración que produjo para el libro de Time-Life de 1965 Early Man. En una sección titulada «El camino al Homo Sapiens», Zallinger representó una línea de proto-simios, simios y homínidos que se elevaban de un agachado a una corazonada a la zancada alta y erguida del hombre moderno. El pliegue completo mostró 15 individuos, comenzando con Pliopiteco y terminando con Homo sapiens. Pero cuando se plegó, apareció una versión simplificada, con solo seis individuos. Se conoció como «Marcha del Progreso», a partir de una línea en el texto, y se convirtió en una de las imágenes más famosas en la historia de la ilustración científica.

De hecho, dibujos similares habían aparecido ya en el libro de 1863 de T. H. Huxley Evidence en cuanto al lugar del Hombre en la Naturaleza. Pero después de Zallinger se convirtió en un meme.

En el medio siglo desde que «Progress» apareció por primera vez, versiones del dibujo han aparecido, entre otros lugares improbables, en la portada de un álbum de Doors, como emblema de la Fundación Leakey y como anuncio de Guinness, la etapa final de la evolución de los primates que evidentemente involucra una pinta.

Entre las parodias más recientes, una caricatura representa al hombre moderno como un cliente de comida rápida hinchado que evoluciona en un cerdo real. Otro, dibujado por el creador de Simpson, Matt Groening, representaba a «Neanderslob» evolucionando a «Homersapien».

Pero servir al capricho de los editores en Time-Life no funcionó tan bien para la ciencia. La evolución no se trata necesariamente de progreso, como podría sugerir el ejemplo de Homero Simpson. En su libro de 1989 Wonderful Life (Vida maravillosa), el paleontólogo Stephen Jay Gould se enfureció diciendo que» La Marcha del Progreso «se había convertido en»la representación canónica de la evolución – la única imagen inmediatamente captada y comprendida visceralmente por todos». Era una «iconografía falsa», escribió. «La vida es un arbusto copiosamente ramificado, podado continuamente por la parca de la extinción, no una escalera de progreso predecible.

Según una de las hijas de Zallinger, Lisa David, su padre también se había opuesto al diseño lineal. Había dibujado cada figura por separado y le preocupaba que presentarlas como una serie continua tergiversara «desde un punto de vista científico, cómo ocurrió toda esta evolución».

En su crítica, Gould agregó que sus propios libros estaban «dedicados a desacreditar esta imagen de la evolución». Pero la iconografía de la «Marcha del Progreso» para entonces se había vuelto demasiado poderosa y penetrante para desalojarla. Ya había aparecido en las portadas de edición extranjera de un libro de, sí, Stephen Jay Gould.

Publicado por primera vez en la revista Yale Alumni.

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