Als das Peabody Museum of Natural History in Yale kurz nach dem Zweiten Weltkrieg eines der größten Wandgemälde der Welt enthüllte, spritzte die New York Times das Bild auf sechs Säulen. Das 33,5 Meter lange und fünf Meter hohe Gemälde mit dem Titel „Das Zeitalter der Reptilien“ zeigt rund 300 Millionen Jahre Dinosaurier-Evolution vom Devon bis in die Kreidezeit und hat laut dem Paläontologen Karl Waage, dem späteren Direktor des Museums, „das Museum auf die Landkarte gesetzt“.

Es machte sich auch einen Namen für Rudolph Zallinger, einen jungen, in Russland geborenen Absolventen der Yale School of Fine Arts, der mehr als vier Jahre an dem Wandbild gearbeitet hatte. Seine Arbeit gewann 1949 das Pulitzer Fellowship in Art und erregte die Aufmerksamkeit des Life Magazine, das 1953 ein ausklappbares Bild des gesamten Wandgemäldes veröffentlichte.

Daher wurde Zallingers Bild des Tyrannosaurus zu einer unbeabsichtigten Inspiration für die Hauptfigur in einem japanischen Film von 1954, Godzilla. Er arbeitete weiter an Aufträgen für Life- und Time-Life-Bücher und schrieb im Laufe eines Auftrags fast zufällig Cartoon-Geschichte mit einem visuellen Trope, der sofort erkennbar ist und ihm dennoch fast nie zugeschrieben wird.

Es begann mit einer Illustration, die er 1965 für das Time-Life-Buch Early Man produzierte. In einem Abschnitt mit der Überschrift „Der Weg zum Homo Sapiens“, Zallinger stellte eine Reihe von Protoaffen dar, Affen, und Hominiden, die sich von einer Hocke zu einer Ahnung erheben, hoch, aufrechter Schritt des modernen Menschen. Die vollständige ausklappbare Ausbreitung zeigte 15 Individuen, beginnend mit Pliopithecus und endend mit Homo sapiens. Zusammengefaltet erschien jedoch eine vereinfachte Version mit nur sechs Personen. Es wurde bekannt als „March of Progress“, aus einer Zeile im Text, und wurde zu einem der berühmtesten Bilder in der Geschichte der wissenschaftlichen Illustration.

Tatsächlich waren ähnliche Zeichnungen bereits in T. H. Huxleys 1863 erschienenem Buch Evidence as to Man’s Place in Nature erschienen. Aber nach Zallinger wurde es ein Mem.

In dem halben Jahrhundert seit dem Erscheinen von „Progress“ tauchten Versionen der Zeichnung unter anderem an unwahrscheinlichen Stellen auf dem Cover eines Doors-Albums auf, als Emblem der Leakey Foundation und als Werbung für Guinness – die letzte Stufe in der Primatenevolution, an der offensichtlich ein Pint beteiligt war.

Unter neueren Parodien zeigte ein Cartoon den modernen Menschen als aufgeblähten Fast-Food-Kunden, der sich zu einem echten Schwein entwickelt. Ein anderer, gezeichnet von Simpsons Schöpfer Matt Groening, zeigte „Neanderslob“, das sich zu „Homersapien“ entwickelte.

Aber der Laune der Redakteure bei Time-Life zu dienen, funktionierte für die Wissenschaft nicht so gut. Bei der Evolution geht es nicht unbedingt um Fortschritt, wie das Beispiel von Homer Simpson vermuten lässt. In seinem 1989 erschienenen Buch Wonderful Life schrieb der Paläontologe Stephen Jay Gould, dass der „Marsch des Fortschritts“ „die kanonische Darstellung der Evolution geworden sei – das eine Bild, das sofort von allen verstanden und verstanden wurde“. Es war eine „falsche Ikonographie“, schrieb er. „Das Leben ist ein reichlich verzweigter Busch, der ständig vom Sensenmann des Aussterbens beschnitten wird, keine Leiter vorhersehbaren Fortschritts.

Laut einer von Zallingers Töchtern, Lisa David, hatte auch ihr Vater Einwände gegen das lineare Layout erhoben. Er hatte jede Figur einzeln gezeichnet und befürchtet, dass ihre Darstellung als fortlaufende Serie „aus wissenschaftlicher Sicht falsch dargestellt“ wurde, wie diese ganze Evolution stattgefunden hat.

In seiner Kritik fügte Gould hinzu, dass seine eigenen Bücher „der Entlarvung dieses Bildes der Evolution gewidmet waren“. Aber die Ikonographie des „Marsches des Fortschritts“ war bis dahin zu mächtig und allgegenwärtig geworden, um sie zu verdrängen. Es war bereits auf den ausländischen Covers eines Buches von Stephen Jay Gould aufgetaucht.

Zuerst veröffentlicht im Yale Alumni Magazine.

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